Les ongles sont composés de :

  • La matrice de l'ongle qui est à la base de l'ongle et produit la kératine qui le compose. Une blessure de la matrice peut entraîner des irrégularités sur l'ongle ;
  • L'éponychium ou cuticule, qui est un bout de peau qui recouvre la matrice ;
  • Le paronychium un bout de peau qui couvre les côtés de l'ongle ;
  • L'hyponychium qui se trouve sous l'extrémité de l'ongle ;
  • L'ongle à proprement parler, la partie dure et translucide, composée de kératine ;
  • Le lit de l'ongle, qui se trouve sous l'ongle ;
  • La lunule qui est la tache claire circulaire située sur la base de chaque ongle.

Les ongles des mains mettent entre 3 et 6 mois pour se reformer complètement, ce qui correspond à une poussée de 5 millimètres par mois - 12 à 18 mois pour les ongles des pieds. Certaines maladies (anorexie, anémie, dysfonctionnement de la glande thyroïde) peuvent laisser des traces sur les ongles, qui deviennent alors une preuve du passé médical du patient, telles les lignes de Beau qui sont des dépressions transversales et ne sont pas à confondre avec les crêtes longitudinales parallèles dans le cadre du processus normal de vieillissement1. Les traces blanches ne sont pas, contrairement aux idées reçues, synonymes d'une carence en calcium, mais peuvent être dues à un microtraumatisme (les taches sont alors des petites bulles d'air dues à un petit choc ou une usure intensive comme desmanucures répétées)2, une allergie (aux vernis, aux dissolvants, aux faux ongles), un champignon ou une bactérie, du psoriasis ou de l'eczéma. Les taches jaunes (xanthonychie) sont souvent liées à une consommation excessive de tabac

La majorité des gens se coupent les ongles à l'aide d'un coupe-ongles ou d'une petite paire de ciseaux lorsqu'ils deviennent longs. Il est toutefois recommandé d'employer une lime pour éviter de produire des irrégularités par la taille